Covid-19 Covid-19 School fee reductions - PPA UPDATE

(english version below)


Desde que o PaRK IS anunciou o fecho devido à pandemia COVID-19, a PPA tem recolhido feedback sobre as preocupações dos pais, quer directamente através dos representantes da PPA em cada campus, quer indirectamente, através dos canais em que estamos presentes. Temos também estado em contacto com a gestão do PaRK IS, abordando os seguintes aspectos:

  • O ajustamento de fees não proporcional ao diferencial de serviço disponibilizado e o racional por trás desse ajustamento;

  • Melhorias da Escola Virtual; e

  • Sustentabilidade da Escola.


Os seguintes pontos são consensuais entre os pais e a equipa de gestão do PaRK IS:

  • A Escola Virtual foi implementada rapidamente e de uma forma quase natural, desde o primeiro dia de fecho da Escola;

  • A gestão da escola e os professores tiveram em consideração o feedback dos pais sobre a Escola Virtual e foram sendo introduzidas melhorias ao longo das semanas, nomeadamente aumentando o tempo de interação professor-alunos;

  • A Escola virtual não é equivalente ao ensino em sala de aula, não obstante o trabalho e empenho dos professores em adaptar-se a este novo contexto; e

  • A situação que estamos a viver é uma situação excepcional que, não obstante o esforço e boa-vontade de todos, resultará em perdas e sacrifícios para todos.


Na última reunião entre a PPA e Bárbara Beck de Lancastre, a 9 de abril, foram abordados os seguintes pontos:

  • Redução de mensalidades: a redução de mensalidades comunicada pelo PaRK IS foi feita em consonância com a política de todas as escolas do Inspired Group; a prioridade está em manter a solvência e não comprometer a operação do PaRK IS em todos os campus, em toda a sua capacidade, quando a escola puder reabrir. Foi-nos garantido que a escola não está, de forma alguma, a lucrar com a situação. Sendo os custos operacionais da escola na sua maioria custos fixos, as áreas onde se conseguiram poupanças foram no layoff de staff de suporte (auxiliares) e re-negociação de contratos com fornecedores. No Early Learning, onde a componente de Cuidados é uma das tarefas principais do staff, a redução de mensalidades foi superior, uma vez que através da Escola Virtual não se consegue assegurar esse serviço de cuidar e tomar conta das crianças e os pais têm de estar mais envolvidos no apoio ao ensino.

  • Apoio a famílias: o PaRK IS dedicou uma parte da redução de custos para apoiar directamente as famílias que estejam a passar por maiores dificuldades em resultado da situação de pandemia. Os Pais que estejam nesta situação devem contactar diretamente os responsáveis de cada campus e solicitar a documentação necessária para obter esse apoio. A escola equaciona, no futuro, poder vir a atribuir algum tipo de bolsas, mas nesta fase está a contemplar o adiamento de pagamento e reduções de mensalidades.

  • Qualidade do Ensino: a disciplina, assiduidade e qualidade da Escola Virtual deve ser equivalente à das aulas presenciais, no limite do possível. Se os pais sentirem que em alguma situação este princípio não está a ser respeitado, devem reportar as situações ao responsável do campus, para que possam ser endereçadas.

  • Suspensão de pagamentos: a direção do PaRK IS alertou para o facto de alguns pais estarem a suspender o pagamento de mensalidades, sem recorrer ao serviço de apoio a famílias. A suspensão de pagamentos pode resultar no cancelamento do serviço de Escola Virtual e impedir o aluno de terminar o ano letivo.


Posição da PPA

A PPA considera que o bem-estar dos alunos e a continuidade da sua educação devem ser a prioridade da escola, seja no modelo de Escola Virtual, seja quando a escola voltar a estar aberta com aulas presenciais. Queremos que as nossas crianças regressem a uma escola com as mesmas condições que deixaram em março.

Embora reconhecendo que as famílias estão, sem dúvida, a pagar mais do que o serviço que está a ser entregue, não consideramos que seja do interesse das famílias continuar a pressionar no sentido de maiores reduções de mensalidades, pelos seguintes motivos:

  • A definição do "valor justo" de redução é difícil de estabelecer de forma objetiva. Claramente que as crianças mais novas (1-4 anos) estão a receber um serviço mais reduzido através da Escola Virtual, mas foi aí que a escola aplicou as maiores reduções. A partir do Junior School o nível de serviço prestado através da Escola Virtual vai aumentando, mas continua a ser um exercício difícil e subjetivo a tradução desse serviço em termos financeiros.

  • As escolas privadas na zona da Grande Lisboa tiveram respostas diferenciadas à situação da pandemia, variando entre a inexistência de descontos (sendo o caso das escolas internacionais inglesas) até à aplicação de descontos, nalguns casos superiores aos do PaRK IS. É evidente para a PPA que a política do PaRK IS não está desenquadrada no mercado.

  • A sustentabilidade da escola é essencial. Se a escola afirma que os valores que está a cobrar são os necessários para cobrir custos operacionais e manter a escola em atividade, como pais só temos duas opções: aceitar ou procurar alternativas.

Neste momento, estas são os três objetivos traçados pela PPA em relação a este assunto:

  • Melhorar a qualidade do ensino nas áreas que os pais têm identificado como mais desafiantes (nomeadamente aulas com uma vertente mais prática e aulas de Early Learning);

  • Assegurar que estão reunidas as condições para todas as crianças manterem a sua educação, independentemente do impacto financeiro desta crise na sua família; e

  • Aumentar a solidariedade entre famílias.

Estas foram as linhas de ação sugeridas até ao momento:

  • Famílias que possam, voluntariamente, abdicar da sua redução de mensalidade, contribuindo com esse valor para reforçar o montante disponível para apoiar outras famílias que solicitem o apoio à escola;

  • Criação de bolsas para financiar a anuidade de alunos que de outra forma não possam manter-se na escola no próximo ano letivo;

  • Organização de iniciativas de recolha de fundos para reforçar o montante disponível para apoiar as famílias ou as bolsas que possam vir a ser criadas;

  • Criar um diretório de famílias onde se partilham recursos, serviços e negócios em que os pais estejam envolvidos, podendo os pais estabelecer uma rede de contactos entre si que, de alguma forma, possa ser benéfica ´para todos.


Conclusão

A união da comunidade escolar é essencial para ultrapassarmos todos este desafio. A gestão do PaRK IS partilhou connosco que acredita ter capacidade para apoiar as famílias que necessitem de apoio financeiro até final do ano letivo e que estaria disponível para apoiar as iniciativas que a PPA possa vir a concretizar para aumentar apoio financeiro e a solidariedade entre famílias. A PPA e os seus representantes em cada campus continuam disponíveis para ouvir as ideias e preocupações dos pais, sendo que se mantém a linha de comunicação entre os pais e cada campus para questões individuais e questões específicas da experiência educacional dos seus filhos. Juntos podemos contribuir para que o PaRK IS se mantenha a escola a quem nós confiamos o futuro dos nossos filhos.


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Since PaRK IS announced its closing due to the COVID-19 pandemic, the PPA has been actively collecting parents' concerns through direct channels and indirectly through PPA representatives at each campus. The PPA has also been in communication with PaRK IS administration to focus on the following topics:

  • The adjustment of fees not being equivalent to the services currently provided, including the rationale behind the reductions;

  • The improvement of Virtual School; and

  • The sustainability of the school.

The following points seem consensual among parents and the PaRK IS leadership team:

  • The Virtual School was carried out relatively seamlessly from the first day of school closing;

  • School leaders and teachers have taken parent feedback about Virtual School into consideration and have made improvements each week, namely increasing teacher-to-student face-time availability;

  • The Virtual School is not equivalent to the classroom despite teachers working hard to maintain the learning experience in this new context; and

  • This is a highly exceptional situation that, despite everyone's efforts and goodwill, will result in losses and sacrifices for all stakeholders.

In the most recent meeting between Bárbara Beck de Lancastre and the PPA on April 9, the following points were clarified:

  • Fee reductions: PaRK IS made reductions in coordination with all Inspired Group schools; the top priority is financial solvency in order to continue operating all PaRK IS campuses at full capacity when school resumes. Bárbara Beck de Lancastre assured the PPA that the school is not profiting from the pandemic. Operating costs of the school are mostly fixed, and there are only some areas where savings could be attained, such as laying off support staff and re-negotiating contracts with suppliers. For the Early Learning School, where care is a primary function of the staff, the reductions are greater since Virtual School cannot provide care and parents must be more involved in facilitating instruction.

  • Providing assistance for families in need: PaRK IS has dedicated a portion of the savings to go directly to families experiencing a significant income reduction as a result of this pandemic. Parents in need of assistance to reach out directly to their campus leaders to request the documentation necessary to obtain financial assistance in the form of tuition deferment or reductions. In future phases, this may include scholarship allocation.

  • Quality of instruction: The discipline, attendance, and quality of virtual classes should be equivalent to face-to-face classes to the highest degree possible. If there are teachers who are not ensuring attendance, discipline, or quality instruction, parents must report these situations to campus leaders so that actions can be taken.

  • Withholding payments: PaRK IS warned against withholding payments without first engaging in the procedure for requesting assistance since it could result in the cancellation of the Virtual School and the failure of the child to complete the academic year, thereby having to repeat next year.


PPA's Position

The PPA considers the well-being of students and the continuity of their education to be the priority both while Virtual School is in session and when the school opens its doors again. We want our children to return to the same schools they left in March.

While we acknowledge that families are unequivocally paying more than what they are receiving in the services rendered, the PPA does not believe it is in the interest of families and students to continue asking for tuition reductions for the following reasons:

  • What is a "fair" percentage of reduction is difficult to substantiate objectively. Clearly children ages 1-4 are receiving the least in services through Virtual School, yet that is where reductions are already being applied. Children ages 5 and up are receiving a higher level of service through Virtual School, but equating that to financial terms remains subjective.

  • Private schools around Lisbon have varying responses to this situation, ranging from zero discount (as is the case with all international and English schools) to greater discounts than those offered by PaRK IS. It is therefore evident to the PPA that the policy of PaRK IS does not significantly deviate from the market.

  • The sustainability of the school is essential. If the school indicates that what it is currently charging is necessary to cover operating costs and keep doors open, as parents we have two choices: accept this or look for an alternative school.

At this point, the PPA intends to work towards the following three goals:

  • Improving the quality of instruction in areas where parents remain with concerns (namely non-academic classes and academic work for Early Learning School);

  • Ensuring that all children are able to continue their education at PaRK IS regardless of financial impact; and

  • Increasing solidarity among families.

The following ideas have been suggested:

  • Families voluntarily forfeiting their fee reductions, with the difference going directly to families currently in need;

  • Creating a scholarship fund for students who may otherwise need to enroll in a different school next year;

  • Organizing fundraising events to generate additional money for families in financial need now and to support the scholarships for next year;

  • Creating a family directory to link parents with resources, services and businesses that PaRK IS parents provide or run, thereby supporting each other and each other's businesses directly.

Conclusion

The unity of the school community is essential to overcoming this challenge. The PaRK IS leadership stated that they believe they have the capacity to support all families in need of financial assistance this year, and they are willing to support the PPA's initiatives to increase financial support and solidarity among families. The PPA and its members at each campus continue to be available to listen to parents' concerns and ideas, and parents are also encouraged to reach out directly to campus leaders with individual requests and specific feedback concerning their child's educational experience. Together we can ensure that PaRK IS is the school we trust for our children's future.